直捣火星地下 寻找生命“蛛丝马迹”

来源:科技日报 作者: 发表时间:2017-12-07 11:05

“火星2020”漫游车探测火星的艺术概念图 来自NASA官网

据美国国家航空航天局(NASA)官网报道,尽管“好奇号”火星车目前仍不舍昼夜地逡巡于火星表面,但该机构新一代火星漫游车已“蓄势待发”。新火星车是NASA“火星2020”(Mars 2020)项目的关键部分。

如果一切按计划进行,NASA将于2020年7月将其送上红色星球,寻找远古生命存在的“蛛丝马迹”。尽管火星现在是寸草不生的莽荒之地,但在大约35亿年前,这里也曾有湖泊和河流,或也曾水波荡漾,孕育过生命。

为省钱“旧瓶装新酒” 乍看起来,新款火星漫游车与“前辈”“好奇号”并无二致。但毫无疑问,它更先进:它拥有7台新设备、车轮也经过重新设计,且自动化程度更高。

一个钻头将捕获岩心,而一套带有微型机器臂的缓存系统会把这些样本封住,然后再将它们置于火星表面,为将来可能的样本回收任务做好返回准备。返回地球上的实验室后,研究人员就可以对其进行分析,从而判断火星上是否曾存在过生命,同时也能了解火星上的环境对将来的人工作业任务是否存在威胁。

新硬件装置目前正在NASA的喷气推进实验室(JPL)紧锣密鼓地研制,“火星2020”任务也由JPL进行管理。新装置包括“火星2020”任务的巡航阶段和下降阶段。巡航阶段把漫游车送入太空;下降阶段则是一台装有火箭发动机的“空中起重机”,它会把漫游车送至火星表面。这两阶段最近已移交至JPL的宇宙飞船装配设备内。

“火星2020”任务很大程度上依赖火星科学实验室(MSL)此前为“好奇号”漫游车打造的系统设计和备用硬件,新漫游车85%的重量源于“好奇号”火星漫游车,真可谓是“旧瓶装新酒”。

NASA火星探测计划主任吉姆·沃特兹就直言不讳地表示:“有如此多硬件已经被设计甚至制造出来,是新项目的主要优势,这不仅省时间、省钱,最重要的是降低了风险。”

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